Vivir con plano afecto: como ‘Cara de perra en reposo’ pero no divertida

Vivimos en una época en la que “la cara de perra en reposo” es una broma, los selfies son constantes, y el arte activista nos implora que dejemos de decir a las mujeres que sonríamos: somos tan conscientes de nuestras caras como siempre. Pero la conversación aún excluye en gran medida a las personas que no siempre tienen el control de las suyas: las personas con un efecto aplastado.

En psicología, la palabra “afecto” se refiere a la variabilidad de alguien en la expresión facial, tono de voz y el uso de movimientos de manos y cuerpo, según un glosario del Departamento de Psiquiatría de la Universidad de Washington. El afecto de una persona puede ser “amplio” (que es la norma), “restringido” o “embotado” (que ambos significan reducidos de alguna manera) o “plano”: sin signos de expresión afectiva, o con una voz monótona e inmóvil cara.

Piense en el tiempo que ha perdido preguntándose si hizo una cara incómoda al tratar de recordar si conocía a esa persona con la que se encontró en la calle, o si arrugó demasiado las cejas en esa entrevista de trabajo. Para las personas con afecto plano, la expresión emocional es limitada, reducida o inexistente. Esta no es una enfermedad o un trastorno en sí misma, sino un posible síntoma de muchas enfermedades cerebrales, como la depresión, la enfermedad de Parkinson, el autismo, la lesión cerebral traumática y la esquizofrenia, según el Manual diagnóstico y estadístico de mentalidad de la Asociación Americana de Psiquiatría. Trastornos (DSM-V).

El afecto plano es la cara del letargo y la voz de la apatía: sin ojos en blanco, sin guiños, sin sonrisa. “El ascenso de ‘Resting Bitch Face’ es una especie de paso en la dirección correcta”, dice Kaille Kirkham, de 30 años, que dice que le diagnosticaron depresión a los nueve años, y experimenta un efecto aplastado. “Porque explica, no, mi cara no coincide con mis sentimientos, no asuma que sí”.

Kirkham lo explica así: “Estás gastando energía constantemente tratando de mostrar emociones que no sientes, o explicarte a las personas que perciben tu expresión negativamente”. Para ella, su expresividad se atenúa cuando su depresión está en su peor momento. Aunque los expertos están confundidos acerca de si la depresión por sí misma lleva a un efecto plano, Kirkham describe una falta de conexión con sus emociones que, según dice, se refleja en su rostro. “En este momento, estoy agotado y me cuesta preocuparme por cualquier cosa, incluso por cómo me perciben los demás”.

En la Universidad del Suroeste de Nuevo México, donde Kirkham recibió su maestría en consejería, se encontró con una descripción del afecto plano en un libro de texto, y se vio a sí misma.

“Inmediatamente lo reconocí”, escribió en un correo electrónico a Glamour de Tokio, donde ahora vive y trabaja como instructora de inglés. “He estado ocultando mis emociones en entornos públicos desde que era muy joven”. Ella dice que le diagnosticaron trastorno bipolar a los 19 años, y antes de eso su infancia fue dura; sus padres eligieron educarla en el hogar para protegerla del “escurrimiento emocional” que le pusieron en la escuela. “La enfermedad mental pasa por ambos lados de mi familia, así que a pesar de que a los seis años no podía articular mi depresión y ansiedad, mi padre lo reconoció”. Tal vez lo vio en su rostro..

Wakilah Majied, de 35 años, que experimenta afecto plano como síntoma de esquizofrenia. Ella dice que a veces se obliga a sonreír para asegurarse de que se muestre amistosa. “Hago lo mejor que puedo para devolverle esa misma energía a alguien, pero no siempre se ve como se supone que debe hacerlo”.

Jeffrey Lieberman, M.D., profesor y presidente de psiquiatría en la Universidad de Columbia, dijo que el afecto plano existe en un espectro de severidad, y la mayoría de los que lo experimentan ni siquiera saben que lo tienen. “[Afecto plano] puede crear una disonancia en términos de cómo crees que te estás abriendo camino a través del mundo y navegando en las actividades cotidianas y lo que realmente sucedió. Estás recibiendo una reacción de las personas que no se alinea con tu propia imagen de ti mismo “. Y esa experiencia puede ser difícil. “La expresión de la emoción es un componente integral del bienestar personal; si la emocionalidad de alguien es inusual de alguna manera, eso es potencialmente consecuente. Como si tuvieras asma y de repente no pudieras hacer ejercicio, te limita “.

Digamos que su compañero de trabajo, en una conversación única, comparte buenas y malas noticias: obtuvo un ascenso y su perro murió. Su rostro reaccionaría sin tener que decir una palabra: sus ojos se abren en celebración, o la suave exhalación de un aliento, mientras su boca baja para mostrar empatía. Para alguien con un efecto plano, su boca puede permanecer en línea recta, o su tono de voz sin cambios. Es como un tono de marcado en lugar de un saludo.

Tener un libro de texto escolar para ponerle nombre a síntomas como este es una experiencia que Kirkham comparte con Wakilah Majied, de 35 años, quien descubrió la definición de afecto plano el año pasado en un curso de psicología anormal en un colegio comunitario. La maestra sustituta con sede en Nueva Orleans dice que pensó: “Wow, tengo esto”. Esto tiene que ser lo que experimento.

El afecto plano de Majied fue un síntoma de su esquizofrenia, un diagnóstico que dice que recibió a los 28. Ve a un psiquiatra una vez al mes para hablar sobre cómo está y valorar su medicación, pero dice que las visitas son cortas; su cara no había aparecido. Pero cuando leyó la descripción, “todavía hay rostros que muestran menos enojo, alegría y otros sentimientos que la mayoría de las personas”, las palabras de la página parecían unir un abismo desconcertante entre cómo se sentía y cómo sabía que se contactaba con los demás.

“No quiero emitir esa reacción como si no fuera bienvenida, que no fuera amigable”, dice Majied. Pero a lo largo de su vida ha escuchado que ella da esa impresión. Cuando era adolescente, dice que sus compañeros de clase y profesores le dijeron que se veía triste. Su propia hermana dijo una vez que notó su apariencia robótica, una versión contundente de su antiguo ser. En su primer trabajo fuera de la universidad, fue presentada a la amiga de un compañero de trabajo y dijo que estaba feliz de ver que su vida social comenzaba a desarrollarse, para luego escuchar que el amigo pensaba que a Mejied “no le gustaba”. En un correo electrónico a Glamour, Mejied escribió que estos comentarios la hicieron pensar: “Debe estar pasando algo con mis expresiones faciales y mi lenguaje corporal”.

Mejied describe una desconexión que el efecto plano puede crear entre las emociones que siente alguien (emoción de encontrarse con un amigo, por ejemplo) y las emociones que puede expresar (como un tono de voz elevado, un contacto visual cautivador o una expresión cálida) ) Un estudio publicado en El American Journal of Psychiatry encontró que el afecto plano es común pero no omnipresente en personas con esquizofrenia y depresión, pero algunas personas con afecto plano pueden moverse a través de la vida completamente embotados.

Una cara inexpresiva podría no tener importancia cuando consideremos la gravedad de los delirios que las personas con esquizofrenia también pueden experimentar (Majied dijo que soportó aterradoras alucinaciones visuales en sus veintes, incluyendo ver hombres extraños en su pared y escuchar voces). No es así, dice Bethany Yeiser, de 36 años, presidenta fundadora de la Fundación CURESZ (Comprensión comprensiva a través de la investigación y la educación en la esquizofrenia). “El afecto plano es un síntoma devastador. Podrías pensar, bueno, simplemente no estás muy interesado. Estás un poco distante. Pero para mí, eso no es lo que era. Lo más importante que encontré con el efecto aplanado son los problemas de relación. Amaba a mi madre, pero no podía expresar ese amor “.

Bethany Yeiser, de 36 años, fundó la Fundación CURESZ para difundir la conciencia sobre la esquizofrenia. Ella experimentó el efecto plano como un efecto secundario de la medicación, una mirada en blanco que se forma horas después de tomar una píldora..

Yeiser tenía 20 años y estudiaba en la Universidad del Sur de California cuando comenzó a experimentar síntomas negativos de esquizofrenia, incluyendo afecto plano. “No sabía que lo tenía, pero mirando hacia atrás, mis padres recuerdan haberme visto durante una llamada telefónica en línea. Dijeron que mi cara era como una piedra “, dijo. Glamour sobre Skype.

El Dr. Lieberman dice que el afecto plano es solo un síntoma de comportamiento que ocurre en una constelación de características de diferentes enfermedades, y no todas son psiquiátricas. También aparece en trastornos del desarrollo como el autismo y los degenerativos, incluido el Parkinson.

“Podemos ignorar a alguien con enmascaramiento facial porque sus expresiones faciales, o la falta de ellas, van en contra de nuestras expectativas sociales. Además, puede ser difícil confiar en la comunicación verbal cuando la expresión facial no coincide con el sentimiento “, escribió una hija en una publicación de blog sobre el Parkinson de su padre y el efecto plano (o” máscara facial “) que experimenta como resultado..

Como si los obstáculos básicos de comunicación no fueran lo suficientemente desafiantes para las personas que experimentan esto, el “efecto plano” también se lanza en línea como un insulto. Una búsqueda en Twitter arroja activistas a favor de las armas alegando que el sobreviviente de Parkland, David Hogg, tiene un efecto plano, al igual que los críticos que especifican que Sarah Huckabee Sanders lo tiene. Por supuesto, estas menciones están políticamente cargadas y atascadas en el estigma que rodea a la enfermedad mental, pero plantean un punto importante: las personas pueden parecer inactivas, ya sea intencionalmente (por ejemplo, al hablar de temas emocionalmente cargados en el ojo público) o como característica de su personalidad (una tendencia a la seriedad, por ejemplo).

Otra realidad dolorosa es el tratamiento médico que, en sí mismo, tiene un efecto plano como efecto secundario. Un documento publicado en Revista Internacional de Trastornos Bipolares concluyó que los antidepresivos como los ISRS pueden causar embotamiento emocional y también los antipsicóticos, según un estudio del Departamento de Psiquiatría de la Universidad de Stellenbosch y publicado en la revista Más uno.

Bethany Yeiser experimentó esto. Su madre, Karen Yeiser, enfermera y autora de Vuelo de la razón, una memoria sobre la enfermedad mental y recuperación de su hija, contada Glamour que pocas horas después de que Bethany tomara una droga para su esquizofrenia, una expresión en blanco comenzó a formarse en su rostro. “Cuando estaba más enferma, con esquizofrenia no tratada, en realidad estaba más animada y llena de expresión, mucho más que cuando tomaba medicamentos que tenían el efecto secundario de un efecto plano”. Ese es solo el precio que paga, agrega: “A veces tienes que tolerar ciertos efectos secundarios para obtener medicamentos que te salven la vida”.

Pero Yeiser terminó cambiando los medicamentos. En un correo electrónico a Glamour, Karen Yeiser escribió: “La recuperación fue como ver cómo su personalidad emergía lentamente desde una nube densa y hacia la luz del sol”. El Dr. Lieberman confirmó que la inversión del afecto plano podría indicar una “medida de la eficacia del tratamiento”. Yeiser regresó a la escuela para obtener su BS en biología molecular y pasó a escribir las memorias Mind Estranged: Mi viaje desde la esquizofrenia y la falta de vivienda a la recuperación.

Otros todavía están en camino a encontrar un medicamento que se adapte y una forma de avanzar en la vida con este síntoma. Mejied dice: “Tengo que prestar atención a mis reacciones a los diferentes medicamentos. No quiero que mi comportamiento cambie, con respecto a cómo estoy interactuando con mi familia y el mundo exterior. Me preocupa eso “. Para combatir sus temores sobre cómo otros la perciben, ella dice que a veces se obliga a formar expresiones faciales al recordarse a sí misma intentar devolverle la sonrisa cuando alguien le sonríe: un gesto que resulta tan natural para la mayoría. “Hago lo mejor que puedo para devolverle esa misma energía a alguien, pero no siempre se ve como se supone que debe hacerlo”.

Kirkham dice que todo se reduce a la actuación, que tomó clases cuando era niña y ahora lo hace constantemente fuera del escenario. “Cuando no estoy deprimido o maniaco, generalmente soy una persona alegre, positiva y divertida. Cuando estoy lidiando con un efecto plano, tengo que mantenerlo así, para mantener la calidad de mis lecciones y para que nadie se dé cuenta “. Y eso no es tarea fácil.

“Es absolutamente agotador pretender que siento algo cuando no lo hago, porque estoy constantemente pensando en sonreír, reír, mantener mi voz enérgica y alegre, es actuar, pero de ocho a nueve horas por día. Cuando termino, es casi un alivio dejar que todo se salga de mi cara y ser plano “.

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